Termen halveringstid är lämplig på grund av den exponentiella och kvantaturen av radioaktivt sönderfall, vilket gör det omöjligt att förutsäga exakt när en enda atom av radioaktivt material kommer att upplösas. Halveringstidsmätningen avser i stället statistik, vilket motsvarar den tid det tar för en viss mängd av ett ämne att halveras till följd av förfall.

När man hör frasen ”halveringstid”, många människor tänker på det populära tv-spelet med samma namn, men alla som någonsin har läst om kärnkraft, vapen, lagring eller avfall kommer sannolikt att inse att det är relaterat till radioaktiva element. Forskarna mäter halveringstiden för ett ämne eftersom det berättar för dem om hur mycket strålning ett visst ämne kommer att avge. Halveringstiden är en fast konstant för varje olika ämne, så att experter exakt kan förutsäga livslängden på ett material.

För radioaktiva material kan detta fastställa hur lång tid det tar innan ett material inte längre utgör ett hot. för andra material, såsom kol-14, halveringstid kan hjälpa till i radiometrisk datering (kol dating), för att bestämma den ungefärliga ålder gamla kvarlevor! Även om detta kan tyckas lite komplicerat för dem som inte känner till kärnkemi, det är ett användbart och mångsidigt koncept för att fullt ut förstå.

Vad är radioaktivt sönderfall?
Som ni kanske vet kan atomelement ha olika isotoper, som är olika versioner av ett element som har samma antal protoner, men olika antal neutroner som finns i kärnan. Således kommer atommassan av dessa isotoper vara annorlunda, liksom några av deras fysiska egenskaper, men deras kemiska egenskaper är i allmänhet desamma. Varje kemiskt element har en eller flera isotoper, varav några är stabila, och andra som är instabila. En atomkärna anses stabil när de krafter som håller protonerna och neutronerna tillsammans är starkare än de krafter som försöker driva isär dem (stark atomkraft kontra elektrostatisk avsky).

Det enklaste exemplet på detta är väte, som har två stabila isotoper—protium (1 proton) och deuterium (känd som ”tungt väte”, med 1 proton och 1 neutron). Emellertid, väte har också en instabil naturligt förekommande isotop som kallas tritium, som har 1 proton och 2 neutroner. Instabiliteten i denna radioisotope innebär att den vill bryta ner till en annan, mer stabil form.